Le contexte

En 1857, la toute jeune République et Canton de Neuchâtel décidait de se doter d'un observatoire. Pas tellement pour découvrir les merveilles du ciel nocturne, mais bien plutôt pour disposer de l'heure exacte, à destination des nombreuses fabriques d'horlogerie que comptait déjà le canton, et également pour mettre sur pied un concours de chronomètres, permettant à nos fabricants de faire valoir la qualité de leurs produits auprès d'une clientèle internationale. Les années passant, la réputation de l'Observatoire de Neuchâtel dans la mesure du temps grandit et devint une référence mondiale. Il possède par exemple le n° 19 dans la liste de l'Union Astronomique Internationale, alors que Genève n'a «que» le n° 189. Pendant un siècle, l'Observatoire se vit confier la responsabilité de la détermination de l'heure pour toute la Suisse. L'heure suisse, c'était celle de Neuchâtel ! Récemment, et pour diverses raisons, l'institution a été dissoute, en partie dans l'Institut de Microtechnique de l'EPFL, et en partie dans le Centre Suisse d'Electronique et de Microtechnique, les locaux étant encore partiellement occupés par ce dernier. Dans le public, le nom «Observatoire de Neuchâtel» évoque encore l'idée du temps et de la précision. Il faut en profiter pour assurer la promotion d'un nouveau musée digne de cette réputation !

Le projet

Une partie de l'Observatoire, le Pavillon Hirsch, du nom du premier directeur de l'institution, est encore quasiment dans l'état de sa construction en 1912. De plus, il a été classé monument historique pour ses qualités architecturales et sa décoration intérieure due à l'École d'Art de la Chaux-de-Fonds (style Sapin). Ce bâtiment est déjà en lui-même un petit musée. Au point de vue scientifique, la coupole est équipée d'un triple réfracteur Zeiss de 1910, une pièce unique au monde dans cette version. Une lunette plus modeste y est également stockée. Au sous-sol, il y a un sismographe Piccard et Quervain construit dans les années 1930, ainsi que des pendules astronomiques sous cloche de verre, qui étaient les meilleurs garde-temps connus juste avant le cristal de quartz.

La Maison du Directeur est actuellement vide. Elle pourrait accueillir une deuxième partie d'exposition, mettant en valeur le savoir-faire neuchâtelois en matière de mesure du temps et de sa transmission, par exemple depuis les équipements de Matthias Hipp, jusqu'aux horloges atomiques actuelles. Une salle spéciale pourrait être dédiée à Guinand l'Opticien, pionnier neuchâtelois de la construction des lunettes de grande taille.

Dans une troisième étape, le musée doit s'élargir à d'autres aspects de la science, en mettant l'accent sur le processus de découverte et en donnant aux visiteurs la possibilitée de «toucher», par exemple avec des expériences d'électrostatique ou d'électromagnétisme, la chute des corps dans le vide, des manipulations d'optique, illusions, déformations, etc. Le but est de donner envie, de montrer que la science est amusante et passionnante, de susciter des vocations dans le jeune public ! Il ne faudrait pas oublier la métrologie, la physique du globe, la géologie, dont plusieurs pages ont été écrites à Neuchâtel ou par des neuchâtelois.

Le musée doit bénéficier de synergies entre l'Université, l'École d'ingénieurs, ainsi que de la présence d'instituts scientifiques tels que le CSEM et l'IMT.

L'emplacement est favorable. Il y a la grande place de parc du Mail à proximité, qui est généralement libre les samedis et dimanches, il n'est pas trop loin de la gare, et l'accès est possible par les transports publics, que ce soit depuis la ligne de la Coudre-Hauterive ou celle de Saint-Blaise-Marin.

De fait, un tel musée ne doit pas être trop petit. En effet, il faut qu'il donne envie d'y revenir, parce que l'on n'a pas tout vu, et parce que l'on veut montrer à ses copains l'expérience ou le thème qui nous ont marqués. En plus, il faut qu'il soit ouvert normalement, avec du personnel qui assure les animations, la caisse et la surveillance. Il doit devenir un élément clef de la promotion touristique et de l'image du canton de Neuchâtel.

Merci de votre intérêt
 
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Mise à jour : 2013-06-20